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中美实际工资比较-2012美国经济学家年会笔记之二

这次去参加年会,特地去听了一些以前不太感兴趣的主题论坛,不像以前,基本在房地产和金融两类论坛上往返。劳动经济学(Labor Economics)一直是传统经济学领域的重要分支,主要研究活劳动这一生产要素投入的经济效益以及与此有关的社会经济问题的经济学科。今年美国经济学会的主席演讲就是由普林斯顿大学的Ashenfelter教授讨论全球实际工资的比较这一热门话题的。我由于写过两篇中美工资比较的博客(参见《中美行业平均工资比较》和《中美城市平均收入比较》),所以自然是兴致勃勃地去听讲了。

我们知道,名义工资是指工人付出劳动力时所得到的以货币表现出来的工资,也就是未经过价格修正的货币工资。名义工资不能确切反映出工资的实际水平,因为名义工资不变,购买力可以因为物价的涨跌而降低或上升。而实际工资是指用货币工资额所能换得的生活资料和服务的数量为标准来衡量的工资。

在人类文明的早期,货币通常是以实物的形式存在的,比如米一石,酒一斛,绢一匹,等等。后来慢慢演化为人工货币,比如铜钱,金银,纸币。中国古代官员的薪俸就经历了由实物到货币的转换。

东汉以前,一般俸禄都发放实物(粮食、布帛),唐以后一直到明清,慢慢变成以货币形式为俸禄发给朝廷官员。比如宋朝的正一品官,每月可领禄米150石,俸钱12万文,外加每年绫20匹,罗1匹,绵50两; 从九品官,则每月只有禄米5石,俸钱8000文,外加每年绵12两。另外劳役也是中国古代官府给官员支付薪酬的一种方式。具体而言,就是朝廷根据官员的等级,拨给数量不等的劳役,为官员免费耕种田地,或提供家政服务。

在今天经济全球化的背景下,比较中美两国的工资水平,想必是许多读者感兴趣的话题。在我的上两篇博客中,收入主要是在美元汇率的基础上以名义工资进行比较的,比较的结果基本上是1:7,即在同等城市,同等行业,美国工人的平均工资是中国工人的七倍。当然这个结果没有考虑到两地的物价差异,所以一般的国际比较经济研究里还会以平价购买力(Purchasing Power Parity)来进行调整,常常会把中国的工资往上调,因为许多官方“经济学家”认为中国的货币被人为低估了,其实际购买力高于汇率所隐含的购买力。这也是美国一直在施压人民币升值的一条主要依据。

但是,真是这样吗?

Ashenfelter教授对各国的实际工资比较一直饶有兴趣,而他的研究方法也别具一格。他对实际工资的定义是“单位时间内的同样劳动可以换取的同样商品数量”。这个定义可说是非常严谨,因为不但考虑到了实物工资的同质性(同样商品),也考虑到了劳动力的同质性(同样劳动),还有单位时间的限制,所以“加班加点”的收入和“朝九晚五”的收入也可以在这个条件下进行比较。

Ashenfelter教授在这次演讲中使用的实际工资,叫做Big Mac Per Hour(BMPH),是指在麦当劳工作的员工,每小时的薪水可以购买的巨无霸汉堡数量。应该说这个方法并不那么新鲜,关注国际经济的朋友们可能都听说过Big Mac Index,这是一些经济学家们为了调整汇率被人为干扰所带来的误差,用各国的巨无霸汉堡价格算出来的一个汇率,然后在这个汇率的基础上进行其他经济指标的比较,比如GDP,工资,等等。

但是对于单位时间同质劳动产出的考虑,Ashenfelter教授应该是第一人,而且这个指标简单明白,通俗易懂,后面隐含的故事又是深刻有趣。这才是经济学应该做的研究,那些为了发论文而写论文,纯粹玩弄数学技巧的同学们可以反省反省了。呵呵,扯远了,咱们言归正传。

根据Ashenfelter教授的研究表明,发达国家和发展中国家,以BMPH为标准衡量的实物工资差异依然巨大。

下图表明以BMPH衡量的中国的实际工资仅有美国的0.13,中美工资比例大约为1:8,和名义工资比例相当,在亚洲国家里是比较低的。

但是如果从增长的幅度来看,中国在2000-2007年间增长了60%,印度增长了56%,俄国增长了152%,而美国则下降了7%,加拿大下降了9%,日本上升了2%。

总的看来,发达国家的工资水平停滞不前,甚至缩水,而发展中国家的工资水平迅速上升,应该是不争的事实。但是由于工资水平本身存在的巨大差异,新兴国家能否赶上欧美,还有待时日进行观察。而且这个指标仅仅对缺乏技巧的小时工人进行调查,所以对技术含量较高的工资未必有代表性。

Ashenfelter教授最后说,他的这个调查非常希望得到世界各地的志愿者的帮助,如果你下次去麦当劳,记得把巨无霸汉堡的价格和给你服务的员工的工资写在账单上寄给他,你的这顿饭他请。不过最好是从偏远的国家或地区寄来的,所以读者们如果去毛里求斯、斯威士兰之类的地方,别忘了要一份麦当劳的账单。

最后加一个小插曲,有一个国家,因为Big Mac Index体现的经济数据非常糟糕,估计是工资过低吧,因而对麦当劳的巨无霸汉堡进行限价,人为降低其价格。最后发生了什么?经济学家们都能猜到,这里的麦当劳店虽然把巨无霸汉堡放在菜单上,但是不卖了。这也算是现代版的“掩耳盗铃”吧,读者们能猜出这个国家是哪个吗?

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